100 años del nacimiento de Walter Matthau (01-10-2020)

Recordado en especial como pareja cómica de Jack Lemmon, Walter Matthau fue también un magnífico secundario y un solvente actor dramático. Aprovechando el centenario de su nacimiento, vamos a repasar su carrera. 

El nombre completo de Walter Matthau era Walter John Matthow, y nació en Nueva York el 1 de octubre de 1920, en una familia de inmigrantes judío-rusos. Tras graduarse sirvió en el ejército americano durante la II Guerra Mundial, y a su regreso decidió ganarse la vida como actor, labor en la que ya había participado como aficionado durante su infancia en los campamentos de verano. 

Para conseguir su objetivo estudió arte dramático y comenzó a actuar en Broadway en 1948, alcanzando un considerable éxito. También en 1948 se casó con Grace Geraldine Johnson, con quien tuvo w hijos, Jenny Y David. 

Su debut cinematográfico tiene lugar en 1955, interpretando al villano (rol habitual en esta etapa de su carrera) en el western “El hombre de Kentucky”, dirigido y protagonizado por Burt Lancaster:

Los inicios de su carrera cinematográfica son poco interesantes, aunque forme parte del elenco del drama “Un rostro en la multitud” de Elia Kazan. Habitual en su papel de villano, se enfrenta a Elvis Presley en “El barrio contra mí”, de 1958, dirigida por Michael Curtiz: 

En 1958 Walter Matthau se divorcia, para casarse al año siguiente con la actriz Carol Grace, con la que en 1962 tendrá un hijo, Charles Matthau, director de cine y ocasional actor. 

Tras dirigir, con poco éxito, “Gangster story” en 1959, su carrera cinematográfica sigue sin despegar. Destaca su trabajo en el western contemporáneo “Los valientes andan solos”, de 1962, protagonizado por Kirk Douglas:

La película más conocida de esta primera etapa de Walter Matthau es, sin duda, “Charada”, de 1963, dirigida por Stanley Donen,  una comedia de intriga protagonizada por Audrey Hepburn y Cary Grant en la que interpreta a un personaje ambiguo (hasta que deje de serlo):

Su suerte cambia cuando en 1965 es elegido por Neil Simons para protagonizar su comedia teatral “The Odd couple”, ocasión en la que pudo demostrar sus dotes en un género que le era desconocido hasta entonces. Por ello, en 1966 Billy Wilder cuenta con él para protagonizar junto a Jack Lemmon “En bandeja de plata”, en la que interpreta a un cínico embustero cuñado del personaje de Lemmon, al que embaucará para fingir una falsa lesión:

Por este papel recibe su primera nominación al Oscar, como actor secundario, y de hecho se lleva el premio, que recoge con visibles muestras del accidente de bicicleta que había sufrido días antes:

Asentado ya como actor de comedia, en 1968 protagoniza, de nuevo junto a Jack Lemmon (con quien compartirá pantalla a menudo) la adaptación cinematográfica de “The odd copule”, tituala en español “La extraña pareja”, dirigida por Gene Saks:

Dos grandes papeles le llegan a Walter Matthau en 1969. El primero será en “Flor de cactus”, dirigida también por Gene Saks, en la que interpreta a un dentista mujeriego, junto a una joven Goldie Hawn y a una inusualmente cómica Ingrid Bergman:

El otro es el de Horace Vandergelder, el rico soltero objeto de las trampas de la casamentera Dolly Levy en el genial musical “Hello Dolly!” dirigido por Gene Kelly, que protagoniza junto a Barbra Streisand y Michael Crawford, y en el que además le escuchamos cantar:

En 1971 Walter Matthau protagoniza “Kotch”, comedia dramática dirigida por Jack Lemmon en la que interpreta a un hombre mayor que se siente inutil. Este papel le vale su segunda nominación al Oscar:

En 1972 protagoniza la comedia dramática “Risas y lágrimas” junto a Caroll Burnett:

En 1973 Walter Matthau cambia de género, en este caso el thriller de atracos, al protagonizar “La gran estafa”, dirigida por Don Siegel:

De nuevo en el género del Thirller, en 1974 Walter Matthau tiene uno de sus mejores papeles dramáticos enfrentándose a la banda de secuestradores liderada por Robert Shaw en “Pelham 123”:

También en 1974 vuelve a trabajar a las órdenes de Billy Wilder y junto a Jack Lemmon (y junto a una jovencísima Susan Sarandon) en “Primera plana”, versión de Wilder de una comedia ambientada en el mudo del periodismo que ya había sido adaptada previamente, entre otros, por Howard Hawks (en Luna nueva):

Walter Matthau tiene uno de sus mayores éxitor en 1975, protagonizando junto a George Burns “La pareja chiflada”, historia de una antigua pareja de cómicos que acabaron peleados y que ahora tienen que volver a actuar juntos. Matthau fue nominado al Oscar como mejor actor principal, mientras Burns ganó el premio a mejor secundario:

Walter Matthau consigue también un considerable éxito en 1980 con la comedia “Un enredo para dos”, junto a Glenda Jackson:

En 1981 protagoniza, de nuevo junto a Jack Lemmon, la última película de Billy Wilder, la comedia “Aquí, un amigo”:

En 1985, Roman Polanski lo elige como protagonista de su grotesca “Piratas”, que no obtuvo éxito:

Walter Matthau continua trabajando en comedias poco recordadas en los siguientes años, además de formar parte del enorme elenco de “JFK” de Oliver Stone. En 1993 protagoniza la denostada por la crítica” Daniel el travieso”, interpretando al vecino del peligroso niño:

Tampoco tuvo éxito, al año siguiente, “El genio del amor”, protagonizada por Tim Robbins y Meg Ryan, en la que interpreta a un Eisntein un tanto “celestino”:

En estos últimos años de carrera, las películas más exitosas de Walter Matthau son las comedias que protagoniza junto a Jack Lemmon, destacando de entre ellas “Discordias a la carta”, de 1995, en la que comparten pantalla con Sophia Loren y Ann-Margret:

Todavía trabaja en “Colgadas”, del año 2000, cuando ya se encontraba enfermo. Con problemas cardiacos desde que sufriera un infarto en 1966, tuvo que luchar además contra un cáncer de colon en 1995. El 30 de junio de 2000 sufrió un infarto por el que fue de inmediato ingresado, aunque no se pudo hacer nada por él; Walter Matthau moría el 1 de julio de 2000, con 79 años. Fue enterrado en el Westwood Village Memorial Park Cemetery de Los Angeles. Su esposa Carol fue enterrada junto a él al morir en 2003. 

Tras unos inicios como gran villano, fue la comedia la que ocupó la mayor parte de la carrera de Walter Matthau, si bien en las ocasiones que tuvo demostró ser un actor dramáticos igual de convincente. Aunque, quizá, de haberse dedicado a otro género, sería menos recordado que como el compañero perfecto de Jack Lemmon. 

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